torsdag 7. november 2013

Malcolm Gladwell: David and Goliath

For en stund siden blogget jeg om et foredrag Malcolm Gladwell hadde hos TED om hvorfor det egentlig var helt opplagt at gjetergutten David måtte vinne over kjempen Goliat. Denne fortellingen er også inngangen på Gladwells nye bok som har fått undertittelen "Underdogs, misfits and the art of battling giants", et ganske spennende tema i en verden der det er mange som på ulike måter prøver seg mot overmakten.

Forventningene er høye når man går løs på en ny bok av Gladwell. Hans forrige bok "Outliers - the story of success", som blant annet handler om hvordan tilfeldige forskjeller (som når på året du er født) kan føre til noen rammevilkår som gir systematiske ulikheter i prestasjoner, er en av de beste jeg noen gang har lest (jeg blogget om den her). Gladwell har har også skrevet spennende og tankevekkende bøker som "The tipping point" og "Blink" tidligere. Men selv om "David & Goliath" tidvis også er en meget god bok, er den dessverre for ujevn til å være noen ny "Outliers"

Malcolm Gladwells spesialitet er det kontraintuitive. Det å lage en regel ut av noe som virker tilfeldig eller direkte ulogisk. Og som fortelling betraktet er "David & Goliath" bra. Gladwell skriver svært godt og noen av fortellingene om denne bokens hovedtema: hvordan tilsynelatende store ulemper blir til fordeler, er tidvis godt analysert. Jeg likte særlig beskrivelsen av taktikken den amerikanske borgerrettighetsbevegelsen brukte da den flyttet seg til Birmingham, Alabama tidlig på 60-tallet og fortellingen om hvorfor "The Blitz" i London under 2. verdenskrig styrket moralen i stedet for å føre til panikk i befolkningen.

Langt dårligere begrunnet empirisk er beskrivelsene av hvordan dyslektikere og personer som har mistet en av foreldrene sine i barndommen er sterkt overrepresentert blant svært suksessrike entrepreører. Han er heller ikke helt overbevisende i et langt kapittel om universitetsutdanning der han prøver å sannsynliggjøre at det for en over middels talentfull student er mye bedre å være en god student på et middels godt universitet enn å være en student under middels på et eliteuniversitet (It is better to be a big fish in a little pond than a small fish in å big pond).

Selve problemstillingen her er veldig interessant, og slik er det også med temaene i flere andre kapitler i boken, men Gladwells begrunnelser for å komme fram til konklusjonene han gjør er dessverre ikke alltid like krystallklare. Noen ganger tenker jeg at det kanskje er slik at en god teori ikke skal ødelegges av fakta. Men som sagt er problemstillingene gode og fortellingene spennende, slik at boken er verdt å lese selv om den er ujevn. De som allerede har lest "Outliers" bør vudere om de vil ha mer og prøve seg på denne. De som ennå ikke har lest "Outliers" bør definitivt lese den først og heller vente litt med "David and Goliath", som dessverre er en langt mindre nødvendig bok.